12月11日是美國女天文學家安妮.坎農151歲生日,為了紀念她在恆星光譜分類上沿用至今的卓越貢獻,Google Doodle以她為主角設計了當天的背景。然而,安妮.坎農是誰呢?大部分的人可能對她並不熟悉。

 

 如今我們知道宇宙至少存在一億個星系,但是當時大部分的科學家只知道一個:就是地球所在的銀河系,以為這就是宇宙的全部。而天文學家把宇宙視為不朽且不會改變的存在,既不會因為自身的重力塌陷,也不會因為能量耗盡而死亡。

然而天文學家卻建造了更大的望遠鏡偵測天空中更為黯淡模糊的光點,沒有人知道那些光點是什麼,它們有多遠?多大?多熱?由什麼組成?對於這些,天文學家都一無所知。

十九世紀的天文學需要重整,猶如卡爾.林奈之於生物學,門得列夫之於化學一般,這項任務便假設性該由哈佛天文台扛起。1885年,哈佛天文台台長皮克林開始致力於為天空中可見的星體分類,全世界的望遠鏡收集從每顆星星所發出的星光後,讓光透過稜鏡打在照相底板上,透過這項光譜技術,天文學家可以捕抓恆星的足跡。

在捕抓恆星足跡上,皮克林游刃有餘,然而他卻缺乏詮釋這些足跡的能力。他的男性助理無法勝任這項工作,無法找出有一致且條理的方法做好分類,結果他為天文台雇用第一批從事天文研究的女性天文學家,自此天文台裡的男性工作人員每晚負責操作望遠鏡並拍照,女性則在白天分析這些恆星的光譜,透過計算以確認星星的相對位置。天文學ㄐ

這些女性天文學家一周工作六天,一天七小時,一小時的工資2535美分,較一般藍領階級工資高,但低於白領階級,而女性薪資只有男性一半。

坎農1863年出生於美國德州多佛市,家境富有。1896年加入哈佛大學天文台,成為台長愛德華.皮克林的助理。當時兩個光譜分類法都有缺陷,隨著恆星數量增加分類工作變得愈來愈繁複沉重。坎農改正並簡化了兩個分類系統,根據恆星的表面溫度從高到低劃分成O, B, A, F, G, K, M等類型的分類法。

坎農1901年出版她的恆星光譜分類法。1922年,國際天文聯盟採用這套分類系統,這套系統至今仍在使用。雖然坎農沒有發現新的定律,也沒有提出新理論,但是她對天文學的影響力卻是如此深遠。她的一位同事透過藉此計算出星系之間的距離,而她的洞見也讓天文學家愛德溫·哈伯,確認了宇宙正在膨脹中,這項發現是現代宇宙學最核心的部分。

1925年,坎農獲得了英國牛津大學頒發的榮譽博士學位,是首位獲此殊榮的女性。1931年,坎農獲得美國科學院頒發的亨利·德雷伯獎章。為紀念她,月球上的一座環形山以她的名字命名為「坎農」。

 

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